Los economistas encuentran que la adopción de robots por parte de las empresas se debe en parte a la escasez de mano de obra de mediana edad. — Ciencia diaria

Podría pensar que los robots y otras formas de automatización del lugar de trabajo ganan terreno debido a los avances intrínsecos en la tecnología, que las innovaciones se abren paso de forma natural en la economía. Pero un estudio en coautoría de un profesor del MIT cuenta una historia diferente: los robots se adoptan más ampliamente donde las poblaciones envejecen notablemente, llenando los vacíos en una fuerza laboral industrial que envejece.

«El cambio demográfico, el envejecimiento, es uno de los factores más importantes que llevan a la adopción de la robótica y otras tecnologías de automatización», dice Daron Acemoglu, economista del MIT y coautor de un nuevo artículo que detalla los resultados del estudio.

El estudio encuentra que cuando se trata de la adopción de robots, el envejecimiento por sí solo representa el 35 por ciento de la variación entre países. Dentro de los EE. UU., La investigación muestra el mismo patrón: las áreas metropolitanas donde la población envejece a un ritmo más rápido son los lugares donde la industria invierte más en robots.

«Proporcionamos mucha evidencia para reforzar el caso de que esta es una relación causal, y está impulsada precisamente por las industrias que se ven más afectadas por el envejecimiento y tienen oportunidades para automatizar el trabajo», agrega Acemoglu.


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El artículo, «Demografía y automatización», ha sido publicado en línea por The Review of Economic Studies y aparecerá en una próxima edición impresa de la revista. Los autores son Acemoglu, profesor de instituto del MIT, y Pascual Restrepo PhD ’16, profesor asistente de economía en la Universidad de Boston.

Una «frontera asombrosa», pero impulsada por la escasez de mano de obra

El estudio actual es el último de una serie de artículos que Acemoglu y Restrepo han publicado sobre automatización, robots y fuerza laboral. Anteriormente cuantificaron el desplazamiento laboral en los EE. UU. Debido a los robots, observaron los efectos a nivel de empresa del uso de robots e identificaron a fines de la década de 1980 como un momento clave en el que la automatización comenzó a reemplazar más trabajos de los que estaba creando.

Este estudio incluye múltiples capas de datos demográficos, tecnológicos y a nivel de la industria, en gran parte desde principios de la década de 1990 hasta mediados de la década de 2010. En primer lugar, Acemoglu y Restrepo encontraron una fuerte relación entre una fuerza laboral que envejece, definida por la proporción de trabajadores de 56 años o más y aquellos de 21 a 55 años, y el despliegue de robots en 60 países. El envejecimiento por sí solo representó no solo el 35 por ciento de la variación en el uso de robots entre países, sino también el 20 por ciento de la variación en las importaciones de robots, encontraron los investigadores.

También se destacan otros puntos de datos que involucran a países particulares. Corea del Sur ha sido el país que ha envejecido más rápidamente y ha implementado la robótica de manera más extensa. Y la población relativamente mayor de Alemania representa el 80 por ciento de la diferencia en la implementación de robots entre ese país y EE. UU.

En general, dice Acemoglu, «nuestros hallazgos sugieren que una gran parte de la inversión en robótica no está impulsada por el hecho de que esta es la próxima ‘frontera asombrosa’, sino porque algunos países tienen escasez de mano de obra, especialmente mano de obra de mediana edad que sería necesario para el trabajo manual «.

Al profundizar en una amplia variedad de datos a nivel de la industria en 129 países, Acemoglu y Restrepo concluyeron que lo que vale para los robots también se aplica a otros tipos de automatización no robótica.

«Encontramos lo mismo cuando miramos otras tecnologías de automatización, como maquinaria controlada numéricamente o máquinas herramienta automatizadas», dice Acemoglu. Significativamente, al mismo tiempo, observa, «No encontramos relaciones similares cuando miramos maquinaria no automatizada, por ejemplo, máquinas herramienta no automatizadas o cosas como computadoras».

Es probable que la investigación también arroje luz sobre tendencias a mayor escala. En las últimas décadas, a los trabajadores les ha ido mejor económicamente en Alemania que en los EE. UU. La investigación actual sugiere que existe una diferencia entre adoptar la automatización en respuesta a la escasez de mano de obra, en lugar de adoptar la automatización como una estrategia de reducción de costos y reemplazo de trabajadores. En Alemania, los robots han entrado más en el lugar de trabajo para compensar la ausencia de trabajadores; en los EE. UU., la adopción relativamente mayor de robots ha desplazado a una fuerza laboral un poco más joven.

«Esta es una posible explicación de por qué Corea del Sur, Japón y Alemania, los líderes en inversión en robots y los países que envejecen más rápidamente en el mundo, no han visto resultados en el mercado laboral. [as bad] como los de EE. UU. «, señala Acemoglu.

De vuelta en los EE. UU.

Habiendo examinado la demografía y el uso de robots a nivel mundial, Acemoglu y Restrepo aplicaron las mismas técnicas para estudiar la automatización en las aproximadamente 700 «zonas de tránsito» (esencialmente, áreas metropolitanas) en los EE. UU. De 1990 a 2015, mientras controlaban factores como la composición industrial de la tendencias económicas y laborales locales.

En general, la misma tendencia global también se aplicó dentro de los EE. UU.: Las poblaciones de la fuerza laboral de mayor edad vieron una mayor adopción de robots después de 1990. Específicamente, el estudio encontró que un aumento de 10 puntos porcentuales en el envejecimiento de la población local llevó a un aumento de 6,45 puntos porcentuales en presencia de «integradores» de robots en la zona, empresas especializadas en la instalación y el mantenimiento de robots industriales.

Las fuentes de datos del estudio incluyeron estadísticas económicas y de población de múltiples fuentes de las Naciones Unidas, incluidos los datos del Comtrade de las Naciones Unidas sobre la actividad económica internacional; datos de tecnología e industria de la Federación Internacional de Robótica; y estadísticas demográficas y económicas de EE. UU. de múltiples fuentes gubernamentales. Además de sus otras capas de análisis, Acemoglu y Restrepo también estudiaron datos de patentes y encontraron una «fuerte asociación» entre el envejecimiento y las patentes en la automatización, como dice Acemoglu. «Lo que tiene sentido», añade.

Por su parte, Acemoglu y Restrepo continúan analizando los efectos de la inteligencia artificial en la fuerza laboral e investigando la relación entre la automatización del lugar de trabajo y la desigualdad económica.

El apoyo para el estudio fue proporcionado, en parte, por Google, Microsoft, la National Science Foundation, la Sloan Foundation, la Smith Richardson Foundation y la Toulouse Network on Information Technology.